Cindy Klassen, de Winnipeg, domine la compétition aux qualifications des championnats du monde

Cindy Klassen, de Winnipeg, s’est établi une avance presque insurmontable au combiné avec des victoires convaincantes au 500 m et au 3000 m aux qualifications nord-américaines des championnats du monde toutes distances de patinage de vitesse sur longue piste qui auront lieu le mois prochain à Moscou.

Au 500 m, Klassen a réussi son temps le plus rapide cette année en 38,53 secondes. Kristina Groves, d’Ottawa, a terminé deuxième en 39,97 et Maria Lamb, des États-Unis, troisième en 40,35. Marilou Asselin, de Sainte-Foy, au Québec, a terminé quatrième et Clara Hughes, de Winnipeg, huitième.

Au 3000 m, Klassen a de nouveau pris charge avec un impressionnant temps de 4:02,15. Hughes a terminé deuxième en 4:05,44 et Groves troisième en 4:09,05. Asselin a terminé septième.

Après deux des quatre courses, Klassen a 78,888 points au classement général. Groves est deuxième avec 81,478, Lamb troisième avec 82,100, Hughes quatrième avec 82,230 et Asselin septième. Les cinq premières du classement général se qualifieront pour les championnats du monde.

«Ce fut une journée très solide pour moi et je suis heureuse de voir que mon 500 m s’améliore de plus en plus, a dit Klassen, championne du monde toutes distances en 2003, qui se prépare aussi pour les championnats du monde de sprint qui auront lieu dans deux semaines. Au 3000 m, je voulais simplement avoir des tours égaux. Je voulais simplement avoir un bon rythme relaxe. Je veux m’assurer d’être prête pour les championnats du monde.»

Les Américains sont 1-2-3 au classement général masculin après les deux premières courses. Shani Davis, vainqueur du 500 m, est premier avec 74,271, Chad Hedrick, vainqueur du 5000 m, est deuxième avec 74,310 et K.C. Boutiette troisième avec 75,737. Hedrick et Davis avaient terminé 1-2 au combiné aux championnats du monde de l’hiver dernier et Hedrick avait établi un record du monde de points.

Steven Elm, de Red Deer, en Alberta, est le meilleur Canadien en quatrième place avec 76,080 points après avoir terminé troisième au 500 m et sixième au 5000 m. Le champion du monde junior Justin Warsylewicz, de Régina (10e au 500 m et troisième au 5000) est cinquième, un autre junior, Denny Morrison, de Fort St. John, en C.-B., (sixième et neuvième) est septième, Arne Dankers, de Calgary (12e et cinquième), est neuvième, Philippe Marois, de Sainte-Foy, au Québec, (11e et 10e), est 10e et Adam McCabe, de (septième et 12e) est 12e.

«Nous pensions que nos gars feraient un peu mieux, mais nos meilleures épreuves sont encore à venir, a dit l’entraîneur de l’équipe nationale canadienne, Neal Marshall.

Les sept premiers du classement général (avec un maximum de quatre par pays) se qualifieront pour les championnats du monde toutes distances.

La compétition se terminera dimanche.